Astronomie La sonde, la composition de deux satellites de l’Agence spatiale européenne et son homologue japonais, un décollé de Kourou avec succès, à destination de la plus petite et de la moins explorée.

KOUROU (GUYANE) V endredi 19 octobre, la nuit tombée Était sur DEPUIS quatre saisons la Guyane heures un soleil incandescent Quand et plus Bruyant Que d’artifice feux dix se leva à allure Toute, flamboyer un ciel Faisant d’ébène. Une fusée Ariane 5 s’arrête du sol, emporté à son bord par la mission BepiColombo, sonde double de l’Agence spatiale européenne (ESA) et son homologue japonais, la JAXA. Pour la première fois, une mission spatiale à destination d’un autre pays, en tant que Mercure, décollait de Kourou. «C’est époustouflant , s’exclamait Günther Hasinger, directeur de la science à l’ESA, aujourd’hui nous avons écrit l’histoire! »Car c’était aussi la première fois que l’ESA et la JAXA prenaient la route de la plus petite planète du Système solaire. Vingt-six minutes après le décollage, le directeur des opérations attendu très attendu «Séparation BepiColombo» , la signifiante de la sonde qui s’est détachée avec succès du dernier étage de propulsion et amorçait sa route en solo. Salve d’applaudissements. Un membre de l’équipe restait plus prudent, murmurant: «J’attends que les panneaux solaires soient, et après je saoule jusqu’à demain…»

Neuf coups de pouce

Pour BepiColombo, ce lancement ne constitue pas le début d’un long voyage. Même si Mercure s’apprécie parfois à moins de 80 millions de kilomètres de la Terre, il est paradoxalement beaucoup plus rapide à rendre sur Jupiter, mais il reste encore à les dépasser de millions de kilomètres de nous. Le paradoxe s’est renforcé quand il a fallu qu’il soit passé à atteindre Mercure, que se soit passé à des milliards de kilomètres… Les lois de la mécanique céleste impliquent en fait qu’il est plus simple à naviguer vers l’extérieur du système solaire que vers l’intérieur.

La faute en soleil au soleil, la masse faramineuse crée un puits gravitationnel dans l’espace. Placer une sonde en orbite autour de Mercure, la planète proche de notre étoile, ressemblent à une casse-tête, car cela revient à lancer un bel entonnoir dans un entonnoir géant. Hors question emprunteuse une trajectoire directe: il serait impossible de freiner et le vaisseau finirait dans la fournaise solaire. Jeu terminé. Giuseppe «Bepi» Colombo (1920-1984) qui donne son nom à la mission: cette odyssée de l’espace 18 révolutions autour du Soleil, 18 tours dans l’entonnoir, afin que vous ne deveniez jamais plus à l’intérieur du Système solaire et ne terminiez pas le fond du puits.

Pour ce faire, la sonde a profité de neuf coups de pouce – as assistant «gravitationnelles» – don par trois planètes: la Terre, en avril 2020; Vénus, en octobre 2020 et août 2021; et Mercure elle-même à six reprises entre octobre 2021 et janvier 2025. A chaque coup de pouce, BepiColombo resserrera sa trajectoire, qui finira par se confondre avec celle de Mercure, en décembre 2025. 9 minutes de kilomètres auront été parcourus. La sonde utilisée différents moteurs de nombreuses reprises pour réussir ses rendez-vous planétaires et contrecarrer l’accélération due au Soleil. Ainsi, Nicolas Chamussy, vice-président exécutif d’Airbus Defence and Space to the ESA and JAXA a confié la construction de BepiColombo,«Au total, le moteur principal à propulsion électrique aura fonctionné deux ans en temps cumulé».

La gestion des grands panneaux solaires Qui alimenteront moteur is Presque also compliquée Que le Périple de la sonde, Explique Frank Budnik, expert en dynamique de vol verser l’ESA: «CÉS Panneaux solaires doivent Être PENTES SELON angle un bien précis, de Façon à receive de Assez Lumière du Soleil verser l’I’assureur Demande en énergie importantes du Système de propulsion et faire trabalho le Vaisseau, sans verser Autant- »être Les Trop exposés , their auquel CAS cellules seraient tout bonnement grillées: aux abords de la petite planète, l » énergie reçue de notre étoile est plus de dix fois supérieure à celle qui arrive sur Terre.

Aller sur Mercure et y travailler revient donc à reproduire le volume de soins en essayant de ne pas connaître son sort tragique. Si la mission, dans les cartons depuis les années 1990, ne part pas aujourd’hui, c’est parce que le défi technologique a été imposé par la proximité du Soleil est immense et qu’il est un lieu de chute sans cesse pour augmenter. Certains matériaux ont été chauffés à – 170 ° C et à une température inférieure à 450 ° C. C’est pour cette raison que BepiColombo, en plus de son vaisseau et de ses deux orbiteurs – le Mercure Planétaire Orbiter (MPO) de l’ESA et le Mercure Orbiter Magnétosphérique (MMO, rebaptisé Mio) de la JAXA -, est est d ‘une sorte de coiffure qui assure une protection thermique pendant tout le voyage.

Couvertures cousues principales

Celle-ci sera éjectée à l’approche de Mercure, en décembre 2025, et des deux appareils scientifiques se sépareront pour suivre les différentes orbites. Mio tournoiera sur lui-même – comment, avec cinq instruments, étudiera l’environnement externe de la planète (magnétosphère, atmosphère, poussières, vent solaire). Quant à MPO, vous n’avez pas besoin de couvertures cousues – et vous disposez d’un immense radiateur pour évacuer la chaleur, ses instruments se concentrent sur la surface et les entrailles mercuriennes.

Car ne l’oublions pas, si l’on a dépensé 1,7 milliard d’euros pour construire cette mission, ce n’est pas tant pour l’exploiter spatial ou l’innovation technologique que pour la science. Même si la NASA a déjà envoyé deux moteurs vers la petite planète – Mariner 10 dans les années 1970 et Messenger (opération de 2011 à 2015) -, Günther Hasinger rappelle que Mercure reste dans la planète explorée du Système solaire, si on rencontré de côté les géantes de glace Uranus et Neptune, et qu’elle joue plusieurs mystères ».

Comment qu’elle soit si sombre? D’où provient son atmosphère très ténue et comment évolue-t-elle avec le temps? Qu’est-ce qui explique la présence d’une magnétosphère? Quid des GLACES Dans les Cratères détectées Qui ne voient jamais la lumière du Soleil au pôle nord ( «des glaçons Dans un four à pizza» verser la formule imagée Reprendre de Günther Hasinger)? Mercure s’est elle-même formée plus loin que Mars comme le suggère certains éléments? Mais, dans ce cas, comment at-elle migré là où elle se trouve? Les réponses sont peut-être au bout du voyage…

Le Monde du 24 octobre 2018